¿Por qué no hay Premio Nobel de Matemáticas?

Por esto días se anuncian los famosos premios Nobel, los cuales se otorgan a personas que se destacan en cinco áreas: Física, Química, Fisiología o Medicina, Literatura y la Paz. El llamado Nobel de Economía no forma parte de la propuesta original, este premio realmente se llama “Premio Banco de Suecia en Ciencias Económicas en Memoria de Alfred Nobel” y fue creado en 1968. Todos los años por esta época mucha gente se pregunta: ¿Por qué no hay Premio Nobel de Matemáticas? Varias respuestas a esta pregunta han circulado en el mundo, algunas de tinte de novela rosa. Las respuestas giran todas en torno a la figura del matemático sueco Magnus Gustaf Mittag-Leffler (1846-1927).

Magnus Gustaf Mittag-Leffler, llamado también Gösta, nació el 16 de marzo de 1846 y falleció el 7 de julio de 1927. En 1882, el profesor Mittag-Leffler fundó la revista “Acta Mathematica”, todavía se publica y es una de las revistas científicas más prestigiosas del mundo. Más tarde, fundó en 1916 el “Instituto Mittag-Leffler”. Este Instituto fue creado como un centro internacional de investigación y para estudios post-doctorales en matemáticas. Mittag-Leffler y su esposa Signe donaron su villa y su biblioteca para el funcionamiento del Instituto. Éste es el instituto de investigación en matemáticas más antiguo del mundo, actualmente funciona bajo los auspicios de la Academia Sueca de Ciencias.

Una de las explicaciones, más bien chisme, la más rosa de todas, es que Mittag-Leffler había sido amante de la esposa de Nobel. Por tanto, no incluyó las matemáticas entre las áreas a premiar para evitar que Gösta fuera galardonado. Esta historia sólo cautiva ignorantes, porque Nobel nunca se casó. Aunque no deja de llamar la atención de algunos por su carácter farandulero.

También se comenta que Nobel se encariño con la matemática rusa Sonya Kovalevsky (1850—1891). Quien Mittag-Leffler convenció que se fuera a Estocolomo, incluso vivó en su casa por un tiempo. Kovalevsky es considerada por algunos historiadores como la más grande matemática antes del siglo XX. Al parecer esta situación molestó a Nobel.

Lo cierto es que, cualquiera que sea la razón, la inexistencia de un Premio Nobel en Matemáticas tiene que ver con la hostilidad entre Noble y Mittag-Leffler. En una carta de J. L. Synge a H. S. Troop, ambos matemáticos, el primero comenta esta situación. Además, el propio Fields le contó a Synge que Nobel no le tenía ningún aprecio a Mittag-Leffler, información que Synge pudo comprobar luego en Suecia por sí mismo. Algunos comentaristas subestiman esta explicación, argumentan que estos personajes no se conocían.

Sin embargo, no hay dudas de que Noble y Mittag-Leffler se conocían, éste último fue uno de los científicos más destacados de Suecia. Una muestra de que sí se conocían es que, en 1890, Nobel rechazó una solicitud de Mittag-Leffler de financiar un cargo de profesor para Sonya Kovalevsky en el Stockholms Högskola, más tarde Universidad de Estocolmo. Ella fue profesora en esa institución desde 1884 hasta el año de su muerte. La Höhgskola fue nombrada como beneficiaria de la herencia de Nobel en su primer testamento escrito en 1883, pero fue excluida en su testamento final de 1896. Según Otto Pettersson, entonces rector de aquella, y el físico Svante Arrhenius, Nobel tomó esa decisión por el desprecio que sentía por Mittag-Leffler. Por otro lado, el matemático sueco tenía muchos detractores, muchos de sus contemporáneos nunca hacían un comentario positivo de él.

Algunos comentaristas e historiadores afirman que la relación con Mittag-Leffler no tiene nada que ver con la decisión de Alfred Nobel de no incluir a las matemáticas entre las áreas a considerarse para sus premios. Argumentan que Noble consideraba a las matemáticas como una ciencia de poca importancia, y de poco impacto real. Cuesta creer eso. Más bien, se trataría de un rodeo que busca “limpiar” la historia de un hombre y de un premio dedicado a las ciencias de todo vestigio de afectividad, de humanidad.

Fuentes:

http://www.fields.utoronto.ca/aboutus/jcfields/fieldsnobel.html

http://www.cidse.itcr.ac.cr/revistamate/HistoriaMatematica/HistoriaMv3n1002/pag1.htm

http://mate.maticas.com/historia/%C2%BFporque-no-hay-premio-nobel-de-matematica/

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Julio Mosquera


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