Astrónomos descubren 38 nuevas enanas marrones en un vecindario solar

Esta visualización representa un mapa 3D de enanas marrones (puntos rojos) que se han descubierto a 65 años luz del Sol

Esta visualización representa un mapa 3D de enanas marrones (puntos rojos) que se han descubierto a 65 años luz del Sol

Credito: NOIRLab / NSF / AURA / J. da Silva

18 de Enero - Los astrónomos y científicos del proyecto Backyard Worlds Planet 9, han anunciado un censo sin precedentes de 525 enanas de tipo L, T e Y a 65 años luz del Sol, incluidos 38 nuevos descubrimientos. Al determinar las distancias a todos los objetos en el censo, el equipo ha podido construir un mapa 3D de la distribución de enanas marrones frías en el vecindario local del Sol. Las enanas marrones son objetos fríos y tenues que tienen un tamaño entre el de un planeta gigante gaseoso, como Júpiter o Saturno, y el de una estrella similar al Sol.

A veces llamadas estrellas fallidas, son demasiado pequeñas para soportar reacciones de fusión de hidrógeno en sus núcleos, pero tienen atributos de estrella. Tienen masas entre 11 y 80 veces la de Júpiter, y se clasifican espectralmente en enanas de tipo M, L, T e Y.

A pesar de su nombre, son de diferentes colores. Muchas enanas marrones probablemente parecerían magenta o rojo anaranjado al ojo humano. Su baja masa, baja temperatura y la falta de reacciones nucleares internas los hacen extremadamente débiles y difíciles de detectar.

“Las enanas marrones son los subproductos de baja masa del proceso que forma las estrellas, sin embargo, las menos masivas de ellas tienen muchas características en común con los exoplanetas”, dijo el Dr. J. Davy Kirkpatrick, astrónomo de Caltech / IPAC. "Son laboratorios de exoplanetas, pero como suelen estar solos y carecen de las complicaciones causadas por un sol cegador, son mucho más fáciles de estudiar", añadió.

Para ayudar a identificar las escurridizas enanas marrones en conjuntos de datos masivos, los astrónomos solicitaron la ayuda de la colaboración Backyard Worlds, una red mundial de más de 100.000 científicos ciudadanos.

También utilizaron el telescopio espacial Spitzer de la NASA para observar un conjunto de 361 enanas marrones locales de los tipos L, T e Y, y las combinaron con descubrimientos anteriores para hacer un mapa 3D de 525 enanas marrones.

Además de los descubrimientos de la ciencia ciudadana, los científicos hicieron uso de CatWise, un catálogo de objetos de las misiones WISE y NEOWISE financiado por la NASA, para completar su censo. Uno de los resultados más intrigantes del estudio es que proporciona más evidencia de que la vecindad inmediata del Sol (dentro de aproximadamente 7 años luz) es bastante inusual.

Si bien la mayoría de las estrellas de la Vía Láctea son enanas rojas, los resultados anteriores revelaron que los vecinos más cercanos del Sol son mucho más diversos, con diferentes tipos de objetos, desde estrellas similares al Sol hasta enanas marrones, que aparecen en números aproximadamente iguales.

Los nuevos resultados se suman a esta disparidad al no encontrar más enanas marrones extremadamente frías como nuestra vecina WISE 0855, la enana marrón más fría conocida, aunque el equipo esperaba encontrar al menos varias más dentro de los 65 años luz del Sol. Este resultado sugiere la posibilidad de que aún más enanas marrones frías hayan eludido hasta ahora la detección.

"Gracias a los esfuerzos de los voluntarios de todo el mundo, tenemos una mejor idea que nunca de los objetos en nuestro patio trasero cósmico", dijo el coautor Dr. Aaron Meisner, astrónomo del Laboratorio Nacional de Investigación de Astronomía Óptica-Infrarroja de NSF.

"Pero sospechamos que más de los vecinos fríos y cercanos del Sol aún esperan ser descubiertos dentro de nuestros vastos archivos de datos".

Se publicará un artículo sobre los hallazgos en la Serie de Suplementos de Revistas Astrophysical.


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